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Después de trece años como misionero mundial de las Asambleas de Dios en Ciudad de México, y luego de que Doug R. Banks asumiera el púlpito de la capilla Maranatha en el área de Chicago, tuvo una visión de transformar la congregación mayormente blanca en una iglesia multicultural.

Banks presentó su plan antes de que los miembros de la iglesia votaran para nombrarlo pastor.

«Les dije, “Si no están a favor del plan, voten no”», explica Banks, quien había regresado a los Estados Unidos en 1999. «El Señor puso esto en mi corazón, pero ustedes deben estar dispuestos a seguir el plan».

No solo noventa y nueve porciento de la congregación votó para ampliar el llamado, sino que desde entonces la congregación de Evergreen Park ha emergido como una líder en la mezcla de varias razas y grupos étnicos.

Localizada solo a una cuadra al sur del límite de la ciudad de Chicago, Maranatha ha ayudado a abrir congregaciones hispanas, árabes, mesiánicas y africanas durante los últimos quince años. La iglesia hispana se mudó a su propio edificio unos dos años atrás, mientras que el año pasado la sinagoga mesiánica se mudó a un vecindario de mayor presencia judía.

Aunque esas salidas significaron que la asistencia total de los domingos declinara de 350 a 200, las ofrendas de Maranatha aumentaron en general alcanzando un nuevo récord.

«Recibimos $1.5 millones por primera vez y dimos $1 millón a misiones», Dice Banks. «¿Cómo se explica eso? No puedo explicarlo, solo decir que lo que siembras, cosechas».

Aunque los cultos en inglés se celebran a las 9 y las 10:45 de la mañana los domingos, también hay un culto en idioma árabe a la una de la tarde y la congregación africana se reúne una vez al mes a las 4 de la tarde. Hay una interacción étnica considerable. Toda la congregación se reúne seis veces al año.

Las diversas congregaciones están unidas también mediante los programas para los jóvenes y para los niños, los estudios bíblicos semanales y todos los picnics se la iglesia.

Aunque el culto en idioma español fue el primero, el paso más audaz fue abrir un culto en árabe en el año 2002, solo un año después de los ataques terroristas del 9/11. Los líderes de la iglesia tuvieron que calmar los temores de congregantes desconfiados, y les recordaron que los nuevos asistentes eran cristianos y Maranatha debía darles la bienvenida.

El actual ministro árabe Nader Kawar dice que el intercambio cultural de la iglesia ha sido particularmente importante para la primera generación de niños inmigrantes, quienes se sienten en casa tanto en la cultura americana como en la cultura nativa de sus padres.

«Otras iglesias árabes están perdiendo a sus hijos cuando éstos llegan a la edad adulta porque nunca se conectan con la cultura árabe solamente», dice Nawar, quien es pastor del grupo desde 2006.

Aunque Felicia Ailende, una nativa de Nigeria, lidera a la fraternidad africana, que también celebra una cena, ella se congrega con el grupo de habla inglesa los domingos en la mañana. Ailende, quien se llegó a Chicago en 2003 después de la muerte de su esposo, un pastor de las Asambleas de Dios y presbítero en Lagos, dice que se siente en casa desde que los miembros de la iglesia no muestran favoritismo.

«Soy muy bien recibida en la congregación», dice Aliende, quien comenzó la congregación en 2010. «Soy muy bendecida porque ellos me dieron una oportunidad de seguir mi ministerio».

Banks dice que la iglesia debe ser un reflejo de los idiomas, los colores, y las culturas de las personas que se ven en las tiendas locales, los restaurantes, las reuniones de asociación de padres.

«Cuando enviamos a un misionero a otro país esperamos que alcance a las personas de ese lugar», dice Banks. «¿Por qué no esperaríamos ver lo mismo aquí?»

Kawar dice que ese tipo de visión es lo que ha posibilitado que Maranatha resista los desafíos que han caracterizado a esta travesía.

«Cuando alguien como el pastor Doug recibe una visión como esta y es capaz de mantenerla porque está en su corazón, las personas podrán sobreponerse a los problemas que sucedan», dice Kawar. «Tienes que tener la visión que sea superior a todas las barreras y las diferencias».



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